L'histoire méconnue de ce bâtisseur de Jérusalem, la capitale d'Israël

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L'histoire méconnue de ce bâtisseur de Jérusalem, la capitale d'Israël

Le rabbin Yaakov Mann, un héros méconnu de la ville sainte de Jérusalem.

Le rabbin Yaakov Mann était un érudit devenu entrepreneur qui pensait qu'Israël devait être construit avec le travail de ses propres habitants.

Son influence continue de profiter à la capitale d'Israël encore aujourd'hui.

Traditionnellement, les mezouzot*- rouleau de parchemin placé dans un petit étui-  sont placés en biais sur les portes des habitations.

En 1902, après avoir mis la touche finale à l'hôpital Shaare Zedek à Jérusalem, le rabbin Yaakov Mann a fixé les mezouzot de l'institution à la verticale des portes.

Le directeur de l'hôpital, le Dr Moshe Wallach, un juif orthodoxe, était furieux et a consulté l'une des autorités rabbiniques les plus importantes de la ville.

Cette éminence a répondu que si la personne impliquée était le savant Rabbi Yaakov Mann, il n'y avait absolument rien à craindre. Lorsque Mann a entendu parler de la colère de Wallach, il a plaisanté :

"Tout ne doit pas être tordu ! Il vaut mieux avoir au moins quelque chose de droit."

La première fois que j'ai entendu le nom de Mann, c'était au bureau municipal de conseil aux citoyens où je fais du bénévolat. Au cours d'une discussion avec deux collègues à propos d'une exposition d'art dans l'ancien bâtiment Shaare Zedek sur Jaffa Road (l'hôpital a déménagé sur son campus actuel dans le quartier de Bayit VeGan en 1980), ils ont mentionné que leurs femmes étaient directement descendants de Mann, qui était responsable de la construction de l'hôpital.

Des recherches sur le rabbin et ses efforts à la fin du XIXe et au début du XXe siècle ont révélé qu'il avait aidé à construire près d'une douzaine de quartiers et d'institutions à Jérusalem.

En effet, ce héros méconnu était si prolifique que certaines sources contemporaines l'ont décrit comme le « bâtisseur de Jérusalem ».

D'autres l'appelaient le « Jerusalem Expander ». Et à peu près tout le monde le considérait comme le « père du travail manuel ».

Mann est né en 1849 à Rzeczyca, en Biélorussie, au début d'une pandémie mondiale de choléra qui a tué plus d'un million de Russes.

Alors que Mann était encore un bébé, la famille a déménagé dans le village de Kamenka. Comme la famille prévoyait d'immigrer en Terre Sainte, le grand-père de Mann voyageait avec ses trois fils aînés pour essayer de gagner de l'argent pour leur voyage.

Mais dès qu'il apprit la nouvelle de la peste, le grand-père retourna à Kamenka, mais tout ce qu'il trouva fut une ville fantôme. Il semblait que toute la famille avait péri. Puis, tout à coup, ils ont entendu un bébé pleurer. Miraculeusement, le minuscule Yaakov avait survécu.

En 1859, Yaakov, avec son père et sa belle-mère, parvient finalement à la Terre d'Israël.
Le jeune Mann s'était déjà bâti une réputation d'enfant prodige qui l'avait précédé en Terre Sainte, et il fut immédiatement invité à étudier dans les institutions les plus prestigieuses de Jérusalem.

En effet, il aurait pu poursuivre des études religieuses pour le reste de sa vie, ou accepter l'offre du grand rabbin de la ville et s'asseoir sur le banc des tribunaux religieux. Mais il avait un vision différente de la vie en Israël.

Il pensait que les Juifs devaient construire la ville sainte par un travail physique réel.

Et pour le reste de sa vie, bien qu'il ait continué à étudier la nuit et même le jour lorsque l'occasion se présentait, la majeure partie de son temps était consacrée à la rénovation de la ville.

Possédant un talent naturel pour l'ingénierie, Mann s'est formé à tous les éléments de la construction, de la taille de la pierre et de l'architecture.

Lors de son premier travail, Mann a été invité à résoudre un problème impliquant une ancienne grotte funéraire attribuée à un grand prêtre juif connu sous le nom de Siméon le Juste (ou Shimon HaTzadik, en hébreu).

Les bougies allumées par les centaines de fidèles et de pèlerins qui fréquentaient la grotte, brûlaient au point que l'oxygène venait à manquer à l'intérieur.

Tout ce qui était nécessaire était la ventilation, alors Mann a creusé un trou dans le mur du fond et le problème a été résolu.

En 1875, il a décroché un emploi pour superviser la construction du quartier Mishkenot Yisrael (Dwelling Places of Israel), qui fait partie de ce qui est maintenant connu sous le nom de Nahlaot.

L'un des premiers quartiers à avoir été érigé à l'extérieur des murs de la vieille ville, Mishkenot Yisrael a été nommé d'après le passage biblique du Livre des Nombres : « Quelle est la beauté de vos tentes, ô Jacob, vos demeures, ô Israël ! »

Comme d'autres sites de cette époque, le quartier avait sa propre cour centrale avec un mikvé - ou bain rituel juif, un four commun et une synagogue.

Il y avait aussi des citernes d'eau dont les ouvertures en ciment dépassaient bien au-dessus du niveau de la rue. Il existe encore de nombreuses citernes dans la cour, dont celle de Mishkenot Yisrael, mais elles ont été scellées pour que personne n'y tombe .

Mann était également superviseur de la construction du quartier Mazkeret Moshe nommé en l'honneur de ce grand philanthrope Sir Moses (Moshe) Montefiore et établi avec un fonds créé en sa mémoire.

Fondé en 1882, avec des maisons dont le dos donnait sur l'extérieur pour créer un mur autour du quartier, Mazkeret Moshe était considéré comme à la pointe de la modernité pour  l'époque.

Tous les ouvriers et tailleurs de pierre travaillant  pour ces nouveaux quartiers étaient arabes, alors Mann, qui croyait que les Juifs devraient être ceux qui construisaient leur ville sainte, a commencé à enseigner aux jeunes juifs locaux comment couper la pierre.

Les Juifs yéménites, exilés de la Terre d'Israël lors de la conquête babylonienne de la Judée au 6ème siècle avant notre ère, ont commencé le long voyage de retour vers la Terre promise en 1882. Ils ont parcouru des milliers de kilomètres à travers des déserts sans fin pour atteindre leur objectif,  pour trouver finalement que l'establishment juif ashkénaze ne les a pas accueillis à bras ouverts. Comme ils n'avaient pas les moyens de se payer des maisons, ils vivaient dans des grottes et souffraient d'un manque de travail.

Mann a donc acheté un terrain à cultiver pour ces nouveaux arrivants près du Mont de la Joie (le lieu de sépulture du prophète Samuel) au nord de Jérusalem. Pendant une année entière, les Yéménites ont travaillé dur sur leurs champs, pour les trouver à plusieurs reprises détruits par les Arabes locaux.

Finalement, les Juifs yéménites ont abandonné l'agriculture et ont commencé à travailler avec Mann dans la construction – d'abord apprenant le métier, et devenant bientôt très demandés par les entrepreneurs de la ville.

Mann, bien sûr, a été le tout premier à employer des Yéménites sur ses projets de construction. En fait, il fut l'un des premiers de la ville à s'assurer que la majorité de ses ouvriers étaient juifs.

À l'occasion du septième anniversaire de la mort de Montefiore en 1892, le Fonds Montefiore a fondé le quartier de Yemin Moshe en sa mémoire. Mann s'est vu attribuer le contrat et il a embauché un certain nombre de constructeurs juifs, de tailleurs de pierre et de simples ouvriers pour effectuer le travail. Dans le cadre de son travail, il a construit la magnifique synagogue ashkénaze Beit Yisrael, avec des fenêtres offrant une vue imprenable sur la vieille ville.

Moshe Wittenberg était un marchand biélorusse riche mais sans enfant qui voulait qu'on se souvienne de lui.
Après avoir déménagé en Terre Sainte en 1882, il a dépensé une grande partie de sa fortune à acquérir des terres et à acheter des maisons pour les pauvres de Jérusalem.

L'un d'eux était un bâtiment de trois étages dans la vieille ville connu sous le nom de Wittenberg House.

Il est situé dans une rue principale du quartier musulman d'aujourd'hui et est devenu célèbre près d'un siècle après son acquisition par Wittenberg, lorsque le ministre de l'Agriculture de l'époque, Ariel Sharon, l'a acheté et a emménagé avec sa femme, Lily.

Wittenberg a également établi un complexe pour les habitants de Jérusalem indigents à l'extérieur des murs de la ville. Mann a été embauché pour construire ce qui est connu sous le nom de Shaarei Moshe (les portes de Moshe), ou les maisons de Wittenberg (Batei Wittenberg).

Cinq bâtiments autour d'une cour composent le petit quartier, qui comprenait une synagogue et un four communal. Aujourd'hui, il ne reste qu'une coquille du quartier expressément destinée aux indigents, en raison du développement de nouveaux appartements de luxe.

L'école Lamel, établie en 1856 dans la vieille ville, a été le premier établissement d'enseignement juif moderne à Jérusalem.

Il a déménagé hors des murs dans une structure conçue par le talentueux architecte chrétien allemand Theodor Sander en 1903 et construit par nul autre que Mann.

À cette époque, Mann avait appris à tant de Juifs comment tailler des pierres, construire avec elles et travailler avec du plâtre, que les Juifs constituaient la quasi-totalité de la main-d'œuvre du projet.

En 1897, quelques années avant de commencer les travaux de l'école Lamel, Mann entame ce qui sera son projet le plus ambitieux : la construction du grandiose hôpital Shaare Zedek. Il saisit l'occasion pour former les nombreux jeunes Russes qui avaient commencé à immigrer en Terre Sainte.

Estimant que cela prendrait trois ans, Mann a demandé un contrat de trois ans. Cependant, l'hôpital n'a été achevé qu'en 1902, quatre ans et demi plus tard. Pourtant, le directeur de l'hôpital Wallach a insisté pour verser à Mann un salaire complet jusqu'à la fin des travaux.

Mann mourut d'une maladie cardiaque en 1909. Dans son testament, il laissa à l'Hôpital l'année et demi de salaire supplémentaire, et la demande fut bien entendu exécutée par ses nombreux descendants.

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* Mezouzot : Les mezouzot ou mézouza sont de minuscules morceaux de parchemin contenant des versets de la Torah. Ils sont insérés l'intérieur de boîtiers décoratifs et sont fixés sur des portes à l'extérieur, et souvent à l'intérieur, des maisons et des entreprises juives du monde entier.

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