Recherche israélienne: les personnes atteintes d'autisme ne sentiraient pas l'odeur de la peur

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Israël: les autistes

Une nouvelle recherche à l'Institut israélien des sciences Weizmann suggère que les personnes atteintes de troubles du spectre autistique ont des réactions différentes - et même opposées – face aux odeurs presque imperceptibles produites par le corps humain. Cette altération de l'odorat peut être aussi importante que la vision dans la difficulté de la personne à interpréter les indices sociaux non verbaux.

Les chercheurs en neurobiologie du laboratoire du professeur Noam Sobel étudient les odeurs qui transmettent de manière subliminale des émotions telles que le bonheur, la peur ou l'agression. Puisque ces odeurs sont une forme de communication sociale, ils se sont demandé si la perception de l'odorat pourrait être biaisée chez les personnes ayant des troubles sociaux comme l'autisme.

Comme indiqué dans la revue Nature Neuroscience du 27 novembre, le professeur Sobel et les membres du laboratoire, Yaara Endevelt-Shapira et Ofer Perl, ont mené une série d'expériences avec un groupe de volontaires sur l'extrémité supérieure du spectre de l'autisme.

D'abord, ils ont testé la capacité des volontaires autistes et témoins à identifier les odeurs qui peuvent être détectées consciemment, y compris les odeurs humaines comme la sueur. Il n'y avait pas de différence significative entre les groupes à ce stade.

L'odeur de la peur

Recherche israélienne: les autistes ne sentent pas l'odeur de la peur

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Les deux groupes ont ensuite été exposés à «l'odeur de la peur» ou à une odeur de contrôle. L'odeur de la peur était la sueur recueillie par les gens qui suivaient des cours de parachutisme, et l'odeur de contrôle était la sueur des mêmes personnes recueillies quand ils faisaient de l'exercice et ne ressentaient pas la peur.

Bien qu'aucun des deux groupes n'ait signalé avoir détecté de différences entre les deux odeurs, leurs corps ont réagi d'une manière différente. Dans le groupe témoin, l'odeur de la transpiration provoquée par la peur a produit des augmentations mesurables de la réponse de la peur, par exemple dans la conductivité de la peau, alors que la sueur quotidienne ne l'a pas fait. Dans le groupe autiste, la sueur induite par la peur a diminué leur réaction de peur, tandis que l'odeur de «sueur calme» a augmenté leur niveau d'anxiété mesurable.

Ensuite, le groupe a créé des mannequins robotiques parlants qui, à leur insu, émettaient diverses odeurs par les narines. Les mannequins ont donné aux volontaires différentes tâches à accomplir, les chercheurs contrôlant les indices sociaux - à base d'odeurs ou autres - que les volontaires ont reçus. Les tâches ont été conçues pour évaluer le niveau de confiance que les volontaires ont placé dans les mannequins.

Ici aussi, le comportement des volontaires autistes était à l'opposé du groupe témoin: ils montraient plus de confiance dans le mannequin qui émettait l'odeur induite par la peur et moins dans celui qui sentait «plus calme».

Odeurs sociales

Dans une autre expérience, les volontaires ont été exposés à des bruits soudains et forts tout en étant également exposés à une composante potentiellement apaisante de l'odeur corporelle appelée hexadécanol. La réponse automatique à la peur du groupe témoin a été atténuée par l'exposition à l'hexadécanol, tandis que la réponse du groupe autiste a été renforcée par l'exposition à l'hexadécanol.

Les chercheurs ont conclu que les volontaires autistes étaient capables de «lire» les signaux sociaux olfactifs dans l'odorat, mais ils ne les ont pas lus correctement. Ils croient que cette différence inconsciente peut indiquer un lien plus profond entre l'odorat et le développement précoce.

Au cours des dernières années, les scientifiques ont découvert des récepteurs d'odeur comme ceux du nez dans de nombreuses autres parties du corps, du cerveau à l'utérus. Il est possible que la détection de signaux chimiques subtils tourne mal à des stades cruciaux du développement du cerveau chez les personnes autistes.

"Nous sommes encore en train de spéculer à ce stade", a déclaré Sobel, qui dirige l'Institut national Azrieli pour l'imagerie cérébrale et la recherche ainsi que l'Institut Carl et Micaela Einhorn-Dominic pour la recherche sur le cerveau. "Nous espérons que d'autres recherches dans notre laboratoire et d'autres permettront de clarifier à la fois la fonction de ces indices sociaux olfactifs inconscients et leurs racines dans des troubles sociaux tels que l'autisme."

Source : Israel21c

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