Pourquoi tant de basketteurs professionnels afro-américains aiment Israël?

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Pourquoi tant de basketteurs professionnels afro-américains aiment Israël?

Chris Watson a joué quatre exceptionnelles années de basket-ball à l'Université de Niagara, où il est devenu l'un des meilleurs buteurs de tous les temps de l'école de New York. Ainsi, quand cet avant-centre a été recruté par une équipe de la NBA en 1997, il s'est mis à jouer à un niveau professionnel international.

Il a joué deux ans en Uruguay, puis son agent l'a appelé et lui a dit: "Vous partez en Israël."

Watson, un Afro-Américain de la banlieue des White Plains - qui, selon ses propres termes, n'a pas grandi en "regardant les news" - a dit à l'époque qu'il ne connaissait "absolument rien" de l'Etat juif.

Cela a rapidement changé, et Watson est resté en Israël pendant plus de 15 ans, jouant pour plusieurs équipes. Il a également épousé une Israélienne, est devenu citoyen israélien et s'est converti au judaïsme

Comme le précise David A. Goldstein dans son récent livre «Alley-Oop to Aliyah: les Hoopsters afro-américains en Terre Sainte», Watson est loin d'être le seul basketteur noir à avoir fait cela.

Depuis l'arrivée en 1976 d'Aulcie Perry, natif de Newark (New Jersey) 6-10, qui a mené le Maccabi Tel Aviv à deux championnats inattendus de l'EuroLeague, plus de 800 joueurs afro-américains ont participé à la Premier League israélienne, formée en 1954 et composé des 12 meilleures équipes du pays.

Après avoir étudié l'histoire de la ligue et interrogé des dizaines de joueurs anciens et actuels sur une période de 10 ans, Goldstein a constaté que la plupart d'entre eux nourrissaient un amour sincère et profond pour Israël, même s'ils avaient grandi sans lien avec le pays.

Dans le livre, Goldstein explore comment les joueurs noirs se sont adaptés à Israël, pourquoi ils se sont attachés à l'Etat juif et comment ils ont influencé le sport et la société israélienne.

Avant 1976, l'utilisation de joueurs étrangers était découragée par une règle de la ligue qui stipulait qu'un seul non-israélien à la fois pouvait jouer pour une équipe israélienne, et seulement dans des matchs organisés sur le sol européen. Mais le succès de Perry a instigué le premier de nombreux changements de règles: le joueur étranger pouvait désormais jouer dans des matchs organisés en Israël, aussi. Au fil des décennies, la ligue a continué d'ajuster les règles, permettant aux équipes de sélectionner plusieurs joueurs étrangers sur leurs listes.

Après dix années de recherches, Goldstein a découvert que ce que l’on appelait la «règle russe» - nommée ainsi en raison de son pays d'origine - était la norme de fonctionnement: les équipes pouvaient signer avec autant de joueurs étrangers qu'elles voulaient, mais deux citoyens israéliens devaient être tout le temps sur le terrain.

Anthony Parker à son retour à la NBA d'Israël portait le numéro 18, ce qui signifie la vie en hébreu, pour montrer son amour pour le pays.

Anthony Parker à son retour à la NBA d'Israël portait le numéro 18, ce qui signifie la vie en hébreu, pour montrer son amour pour le pays.

Les équipes ont essayé d'exploiter la règle dans les années 70 et 80, précipitant les joueurs étrangers dans des conversions au judaïsme hâtives afin de les transformer rapidement en citoyens. Mais en chemin, comme Goldstein fut surpris de le découvrir, un nombre inattendu passa par des conversions orthodoxes légitimes et significatives. Perry, par exemple - qui a été critiqué par certains pour avoir lancé la mode - est demeuré juif. (Il a également parlé de la façon dont sa mère n'accepte pas entièrement sa judéité).

Watson, 42 ans, s'est principalement converti pour épouser sa femme et n'est pas très observant depuis qu'ils ont divorcé. Mais, a-t-il dit, il a aimé apprendre les textes et l'histoire juifs tout au long de son processus de conversion.

"Je n'ai pas été payé pour acquérir ma citoyenneté et je n’ai soudoyé personne ", a-t-il dit. "Je n'ai pris aucun raccourci."

Malgré la controverse alimentée par les règles de la ligue, les équipes de basketball dans d'autres pays ont des quotas similaires pour les étrangers afin de favoriser le talent local. Watson, pour sa part, comprend le fonctionnement de la ligue israélienne.

"Le peuple juif a tellement combattu pour obtenir son pays", a-t-il déclaré. "Ils veulent se voir réussir, ce qui est naturel."

Comme l'écrit Goldstein, en dépit du battage médiatique entourant les conversions rapides, les joueurs afro-américains n'ont eu que peu de difficultés à s'adapter rapidement à la vie en Israël. Comme beaucoup, ceux ayant une connaissance légère d'Israël s'attendaient généralement à ce que ce soit une zone de guerre où les gens portent des vêtements religieux.

Mais une fois qu'ils arrivent, les joueurs sont surpris par le nombre d'Israéliens qui parlent anglais et par leur accueil et leur passion. (Le basketball est toujours deuxième derrière le football en termes de popularité générale, mais sa réputation de ligue compétitive a connu une croissance exponentielle ces dernières décennies en grande partie grâce aux joueurs étrangers recrutés par un certain nombre d'équipes autres que Maccabi Tel Aviv.)

"La première chose qui attire les gars là-bas est le fait que la transition avec l'Amérique est très facile", a déclaré Watson. "Les joueurs qui sont là depuis des mois adorent cet endroit!' Et il y en a beaucoup qui pensent à la citoyenneté après cela."

Pour ce qui est du racisme, Goldstein a appris de ses interviews que beaucoup de joueurs ont ressenti un racisme moins ouvert en Israël qu'aux États-Unis. Par exemple, Willie Sims, qui a joué en Israël pendant près de 20 ans, a failli être arrêté lorsqu’il a enfermé ses clés dans sa voiture et a essayé de les récupérer. Des policiers israéliens l'ont assommé et l'ont menotté.

A la question : "Est-ce que cela vous a donné envie de rentrer aux Etats-Unis? ", il a répondu:" Vous plaisantez? Tout ce qu'ils ont fait, c'est me menotter. Aux États-Unis, j'aurais pu me faire tirer dessus », a déclaré Goldstein.

Pourtant, alors que les joueurs semblent être acceptés sur le plan sociétal, les préjugés demeurent. Aucun Afro-américain n'a jamais été entraîneur-chef dans la première division d'Israël, et très peu ont eu des postes d'entraîneurs importants dans les deuxième et troisième divisions. Dans un discours aux membres de l'armée israélienne en 2001, Pini Gershon, alors entraîneur de Maccabi à Tel-Aviv, a été congédié pour avoir déclaré que les joueurs noirs à la peau plus claire étaient plus intelligents que ceux à la peau foncée, qu'il appelait les "nuls".

La ligue israélienne est loin d'être la seule ligue sportive avec un problème de diversité des entraîneurs. Aux États-Unis, la NBA est connue pour posséder la plus grande diversité chez ses entraîneurs-chefs - pourtant, moins de la moitié d’entre eux sont noirs dans une ligue dont les joueurs sont environ à 75% des Afro-Américains.

Pourtant, même si un nombre inattendu d'Afro-Américains sont restés en Israël après avoir pris leur retraite du basketball, Watson et Goldstein affirment tous deux que beaucoup d'autres auraient fait leur vie là-bas si des postes d'entraîneurs étaient disponibles.

Watson se compte parmi eux. Il regarde avec émotion la vie en Israël - c'est là qu'il a passé ses 20 ans, c'est là qu'il a atteint son sommet au basket-ball. Ces jours-ci, il travaille en tant que gestionnaire de compte dans un gymnase Lifetime Fitness à White Plains.

Aurait-il séjourné dans l'Etat juif si une opportunité prometteuse s'était présentée?

"Oui, à 100%", a-t-il dit.

Source : jta.org

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